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Paso de los Andes

Estación: Salvador

Diego de Almagro, cruza la cordillera de Los Andes en 1536.

Diego de Almagro parte de Cuzco en julio de 1535, bordea la orilla occidental del lago Titicaca, y cruza lo que es hoy Bolivia y el norte de Argentina.

En los últimos días de marzo de 1536, se interna en la cordillera, por el paso de San Francisco, ubicado a la altura de Copiapó.

“La travesía de la Cordillera por Almagro es uno de los episodios más impresionantes de la Historia.

Llegaban a ella los expedicionarios exhaustos, casi sin víveres y sin ropa.

El paso era un sendero de guijarros agudos e hirientes a 4.000 mts.

de altura, azotado por un viento que corta la piel y que en las noches hiela el cuerpo dentro de las vestiduras.

Como corolario fatal estaba la puna.

Los desgraciados indios, sólo protegidos por tejidos tenues, sin una yerba con que mitigar el hambre ni un triste palo con que hacer fuego, lloraban como niños, maldiciendo el malhadado momento en que se embarcaron en una empresa que, entrañaba la muerte segura.

Sus cadáveres pronto jalonaron la ruta.

Una macabra comitiva de cóndores hacía presa de los moribundos, apenas caían, clavándoles picos y garras en las carnes aún palpitantes.

La expedición parecía perdida sin remedio, ya no les alcanzaban las fuerzas para llegar hasta el valle de Copiapó.

Una noche a 4.500 mts. de altura, perecieron de frío 70 caballos; Jerónimo de Costilla, al sacarse las botas, se arrancó los dedos de los pies, que habían formado con ellas una masa helada.

Y una vez más, el coraje y la presencia de ánimo de Almagro salvaron la situación.

Se levantó con veinte audaces, y después de tres días dos de ellos sin comer descendió, al fin, por la quebrada de Paipote, a la que ya era para ellos tierra de promisión.

Con gran celeridad reunió víveres, gracias a los cuales pudo reanimar a sus compañeros.

En total habían llegado a Copiapó 240 españoles, unos 1.500 indios, 150 negros y 112 caballos.

Murieron en la expedición 8 españoles, 170 caballos y un elevado número de indios y de negros, imposible de precisar”.

Francisco Antonio Encina “Historia de Chile”

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